Master
Designer

Eileen Gray, geboren op 9 augustus 1878 als Katherine Eileen Moray Smith in de buurt van Enniscorty in het zuidoosten van Ierland, had een artistieke achtergrond; haar vader was een schilder en haar moeder was de kleindochter van Francis Stuart, graaf van Moray, wat haar de titel Lady Gray opleverde die ze overnam. Ze bracht haar jeugd door in Ierland en Londen, en tijdens haar schilderstudies werd ze geïnspireerd door de Art Nouveau en het werk van Charles Rennie Mackintosh, vooral tijdens haar bezoek aan de wereldtentoonstelling van 1900 in Parijs. Tijdens een verblijf in Londen ontmoette Gray de Japanse kunstenaar Seizo Sugawara in een winkel die lak repareerde, wat haar inspireerde om haar eigen lakwerk te maken. Haar creaties werden voor het eerst publiekelijk tentoongesteld in 1913. Na de Eerste Wereldoorlog verhuisden Gray en Sugawara terug naar Parijs. Gray kreeg de opdracht om een appartement in de Rue de Lota in te richten voor een kledingwinkel-eigenaar. Gedurende vier jaar ontwierp Gray tapijten, lampen, wandbekleding en meubels, waaronder de Serpent Chair, het Pirogue Boat Bed en de iconische Bibendum Chair, genoemd naar het Michelin-mannetje vanwege de vorm van de rugleuning en armleuningen. Het werk van Gray werd zeer geprezen door critici en het publiek, wat leidde tot de opening van haar eigen winkel in Parijs, genaamd Jean Désert. Samen met architect en geliefde Jean Badovici begon ze met het ontwerpen van een huis in Roquebrune-Cap-Martin, in de buurt van Monaco, genaamd E-1027. De naam E-1027 verwijst naar Eileen (E), Jean (J, de tiende letter van het alfabet), Badovici (tweede letter), en Gray (zevende letter). Het huis kenmerkte zich door zijn strakke lijnen, grote ramen en een compacte, open lay-out. Eileen Gray’s eigen huis, Tempe à Pailla in Menton aan de kust bij de Italiaanse grens, groeide ook uit tot een icoon van modernistische architectuur, net als haar beroemde E-1027 tafel, geïnspireerd door de experimenten van Marcel Breuer aan het Bauhaus.

Eileen Gray

“Een huis is geen machine om in te leven. Het is een schil van de mens, zijn verlengstuk, zijn vrijlating, zijn spirituele uitstraling.”

Na de Tweede Wereldoorlog verhuisde Eileen Gray naar Parijs en leidde ze een teruggetrokken leven. Haar ontwerpen, waaronder de Bibendum stoel, E-1027 tafel en andere creaties, werden vanaf eind jaren zestig op grote schaal geproduceerd en groeiden snel uit tot moderne meubelklassiekers. Ondanks haar verlies van zicht en gehoor bleef Gray tot veertien uur per dag werken. Op haar tachtigste renoveerde ze zelfs een verlaten schuur bij Saint-Tropez tot haar zomerverblijf. Ze overleed in 1976 op 98-jarige leeftijd in haar Parijse appartement. Na haar dood kreeg Eileen Gray opnieuw bekendheid dankzij een retrospectieve expositie in het Museum of Modern Art, een permanente tentoonstelling in het National Museum of Ireland en de interesse van mode-icoon Yves Saint Laurent in haar werk. In februari 2009 werd haar Dragons stoel tijdens een veiling in Parijs verkocht voor bijna 22 miljoen euro. Haar werk raakte opnieuw in de belangstelling nadat Robert Walker, een Amerikaanse verzamelaar, in 1970 haar ontwerpen opkocht. Dit leidde tot nieuwe waardering voor haar werk en leven, met lovende artikelen van journalisten, lucratieve veilingen van haar originele meubels en succesvolle reproducties van haar ontwerpen.